The Varangian guard and its contribution to the manifestation of the imperial power in Byzantium

Alexandra Airinei
“Alexandru-Ioan Cuza” University in Iași, E-mail: alexandraairinei@gmail.com

Acknowledgements
This paper was presented at the Sixth international conference on Baltic and Nordic Studies in Romania Historical memory, the politics of memory and cultural identity: Romania, Scandinavia and the Baltic Sea Region in comparison, organized by the Romanian Association for Baltic and Nordic Studies, Faculty of History and Political Sciences of Ovidius University of Constanța and International Summer School of The University of Oslo, Norway, May 22-23, 2015. Supported by a grant from Iceland, Liechtenstein and Norway, The EEA Fund for Bilateral Relations, contract no. 910/20.03.2015.

Abstract:
The idea that motivated the writing of this article was to treat an aspect not only of the Byzantine military history, but also of the long lasting impression that this millenary empire has left on the Northern “barbarians”, as they are often called in the Orthodox medieval sources. Its central concept is, as the title already suggests it, the imperial ideology of power, but from another perspective: the contribution of the feared Scandinavian warriors to its outlining in the Byzantine public life, as opposed to the emperor’s private existence, always hidden from the eyes of his subjects. Also, I have tried to summarise a fragment of the Norse perception on Byzantium and in what manner it influenced the former participants at the Byzantine military campaigns when they returned home.
The paper has two main directions: first of all, the one that analyses the role of the Varangian guard in the life of the Basileus and their function in the display of his divine power. Secondly, the way in which the Scandinavian mercenaries perceived their military service and their proximity to the one considered imago Dei. Furthermore, this approach is preceded by a short history of the Varangian guard and its unique type of organisation inside the Byzantine army, as well as a short description of the Norse-Byzantine relations before the founding of this special unit.

Rezumat:
Ideea care a motivat scrierea acestui articol a fost aceea de a trata un aspect ce ține nu numai de istoria militară bizantină, dar și de impactul de lungă durată pe care acest imperiu milenar l-a avut asupra ”barbarilor” nordici, așa cum erau aceștia adesea numiți în sursele medievale ortodoxe. Conceptul central este, așa cum titlul deja sugerează, ideologia imperială a puterii, dar dintr-o altă perspectivă: contribuția temuților războinici scandinavi la conturarea ei în viața publică bizantină, spre deosebire de existența privată a împăratului, întotdeauna ascunsă ochilor supușilor săi. De asemenea, am încercat să redau un capitol al percepției nordice asupra Bizanțului, și în ce mod aceasta i-a influențat pe foștii participanți la campaniile militare bizantine când aceștia s-au întors acasă.
Lucrarea are două direcții principale: în primul rând, cea care analizează rolul gărzii varege în viața basileilor si funcția lor în etalarea puterii divine a acestora. În al doilea rând, modul în care mercenarii scandinavi au perceput serviciul militar prestat și apropierea lor de cel considerat imago Dei. În plus, această abordare este precedată de un scurt istoric al gărzii varege și al tipului său unic de organizare în interiorul armatei bizantine, precum și de o scurtă descriere a relațiilor scandinavo-bizantine înainte de înființarea acestei unități speciale.

Keywords: Byzantine emperor, ideology of power, Varangian guard, military service

https://balticnordic.hypotheses.org/files/2018/12/04.-Airinei-1.pdf